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PHP: Array de Caracteres != String

ATENÇÃO: Este conteúdo foi publicado há 12 anos. Eu talvez nem concorde mais com ele. Se é um post sobre tecnologia, talvez não faça mais sentido. Mantenho neste blog o que escrevo desde os 14 anos por motivos históricos. Leia levando isso em conta.

Já não é a primeira vez que eu vou fazer uma aplicação em PHP e quero usar uma função de arrays numa string. Como um bom dicípulo da linguagem C, aprendi que uma string é um array de chars. O PHP tenta fazer algo parecido com isso, aceitando que possamos acessar caracteres da string com $string[indice]; porém, não sei por quê, não podemos usar funções de array nas strings e vice-versa.

Vamos supor que eu queira fazer algo simples: usar a função shuffle() numa string (criar um anagrama qualquer de uma string). Aí o PHP me força a fazer isso aqui:

<?php
        $mensagem="anagrama";
        $array=Array();
        for ($i=0; $i<strlen($mensagem); $i++) {
                $array[]=$mensagem[$i];
        }
        shuffle($array);
        $mensagem="";
        for ($i=0; $i<count($array); $i++) {
                $mensagem.=$array[$i];
        }
?>

Pô… É um código muito feio! Quer dizer… Se o C tivesse a função shuffle() (ou o PHP “soubesse” que strings não passam de array de chars), bastaria fazer:

<?php
$mensagem="anagrama";
shuffle($mensagem);
?>

Economia de cérebro, de banda, de código, de dedos… De tudo!

Então, cheguei a conclusão de que eu é que devo estar entendendo algo errado. Alguém conhece uma maneira do PHP tratar strings como arrays? Andei procurando no manual e achei a função settype(), mas ela não faz o que eu quero, porque converte uma string para um array de strings!